#SFD3: Exablox launch

Storage Field Day 3 event in Denver has started at full speed, and we were happy and lucky at the same time to have Exablox as our first presenting company: they launch publicly right at SFD3 coming out of stealth mode!

Exablox

ExabloxesIf I should have to describe them in a sentence: “Object storage for the masses”.

After two years of development before launch, Exablox guys presented their object storage solution, designed from the groud-up to be scalable, reliable, with enterprise level features, but also easy to use and cheap. The solution has two building blocks, the Storage Appliance (OneBlox) and the management system (OneSystem).

The principles inspiring the design are basically four: – Easy to Manage – Easy to Grow – Enterprise Features – Low Cost

The Exablox solution is completely scale-out, and uses share-nothing principles to distribute data and metadata between the appliances forming the cluster (or ring, as they call it).

The first nice solution I saw was the chassis. While almost any new storage vendor uses Dell or SuperMicro chassis and simply re-brands them, Exablox designed their own chassis for better usability of internal space and components placement. Among Exablox disk releasethose, there are the CPU and a really smart way to manage disks: to lower prices, Exablox allows customers to use off-the-shelf disks, and you do not need to use a screwdriver and sliding rails to mount them, but instead it has a simple trigger to release the disk, easy and quick. Even those small details makes a difference!

Inside the chassis, there is an uncommon processor: not an usual X86, but a Cavium Octeon II. It’s a MIPS 64 bit processor, guaranteeing high performances for cypher operations and during SHA-1 hash creations. Each data is in fact saved in an encrypted state; this offers a higher security to stored data, and also eliminates the problem of disk disposal.

About disk management, there is no RAID in the Exablox solution. The minimum configuration of an Exablox design is a single unit with 3 disks. That’s because redundancy can be obtained by using at least three store areas, that can be 3 different units, or 3 different drivers inside the same unit when a new cluster is deployed. This kind of replica has a penalty on the usable disk space; thus Exablox introduced data deduplication, inline and realtime, so they can regain disk space (obviously at variable ratios depending on the type of data).

The several nodes (up to a limit of 6 actually) are interconnected thanks to 4 1G ethernet connections, where the system transmists both data both management commands. A system can be expanded by simply adding or swapping both disks or nodes in a cluster, up to 192 TB of raw space (6 nodes with 8 * 4TB drivers each), that convert into 64 TB of usable space, plus the benefit coming from deduplication.

Also, a “ring” is made of up to 6 nodes, but it can be replicated towards a second remote ring, buying the remote replication licensing. This allows to create a quick and easy Disaster Recovery solution for an Exablox ring.  Data are moved in deduplicated state, thus offering high savings on bandwidth consumption.

From a front-end perspective, actually Exablox only exposes storage to users via network over SMB protocol. This is a design choice, good but limited (NFS or other protocols are not supported right now). Please however remember we are talking about a 1.0 release launched today.

 

OneSystem

Exablox OneSystem GUI

The management activities of an Exablox cluster is possible thanks to OneSystem.

This solution has a unique way to work: it’s not a software you can install on-premise, but a web-based service offered by Exablox itself. The solution is well designed, and allows to create shares, connect to an Active Directory, and other activities.

One of the design goal in the creation of Exablox was from day  multi-tenancy: each part of the solution is delegable, assigned to different users and groups, even coming from different customers. This is a perfect design for an MSP willing to offer this solution to his customers, while managing all of them via a single console.

I still have a doubt, about the need to connect a system to internet in order to be managed, and about the fact some activities (like new shares provisioning or authorization changes) are not usable if the internet connection is down. Again, in the future those feature would probably be added if enough customers would ask for them.

Use cases

For sure, this solution is designed and targeted to SMB markets. Ease of use, simple interface, auto-configuration activities, scale-out, cost reductions thanks to off-the-shelf disks are all aimed to SMB customers. I still have doubt about a “internet-dependant” management solution, but remember it’s a 1.0 version.

I see some clear use cases like for example backups or archival, where you often need a small amount of space, with the possibility to grow (in small amounts is even better) as your saved data grow. Also, the possibility to replicate a ring to a second one offer an immediate Disaster Recovery solution.

We will see in the upcoming months how this new solution will be embraced by customers, and how it will grows in terms of features.

Last, if you want to learn more about the underlying technology, Tad Hunt, CTO at Exablox, offered us an impressive deep-dive about Exablox. You can see the complete presentation here:

#SFD3: il lancio di Exablox

La serie di incontri a cui sto partecipando allo Storage Field Day in Denver è partita col botto, abbiamo avuto la fortuna di avere come primo intervento Exablox, che annunciava proprio in occasione dell’incontro la sua uscita dallo stealth mode e si presentava al mondo.

Exablox

ExabloxesDovessimo usare una sola frase per descriverli: “Object storage for the masses”.

Dopo due anni di sviluppo prima del lancio, i ragazzi di Exablox hanno lanciato la loro offerta di object storage, disegnata con l’obiettivo dichiarato di offrire una soluzione scalabile, molto resistente, dotata di funzioni di livello enterprise, ma allo stesso tempo facile da gestire. Il sistema si fonda su due elementi principali, la Storage Appliance (OneBlox) e il sistema di management (OneSystem).

I principi ispiratori nella progettazione della soluzione sono stati diversi, ma riassumibili in questi quattro punti principali: – Easy to Manage – Easy to Grow – Enterprise Features – Low Cost

Il disegno della soluzione è completamente di tipo scale-out, e si basa su concetti di share-nothing stile BitTorrent per la distribuzione dei dati tra le varie appliance che formano il cluster.

La prima Exablox disk releasecosa che mi ha colpito è lo chassis. Mentre la maggiorparte delle nuove società utilizzano server Dell o SuperMicro semplicemente ribrandizzati, ExaBlox ha disegnato il proprio chassis per meglio ottimizzare lo spazio a disposizione e l’uso dei vari componenti. Tra questi, spiccano i processori e un sistema molto comodo per la gestione dei dischi: per abbattere i costi, Exablox utilizza normali dischi da negozio, che per essere installati però non richiedono attività con il caccaivite per usare le slitte a disposizione, ma invece utilizza un sistema a scatto estremamente comodo e veloce. Anche questi piccoli particolari fanno la differenza!

All’interno dello chassis, ha trovato posto un processore particolare: non il solito processore X86, ma un Cavium Octeon II. Si tratta di un processore MIPS 64 bit, che permette di ottenere ottime prestazioni per la gestione della cifratura e della creazione degli hash SHA-1 di tutti i blocchi salvati nel sistema. Ogni dato infatti è salvato in formato cifrato; questo permette di non doversi preoccupare della sicurezza dei dati, e tra le altre cose permette di poter dismettere i dischi senza doversi preoccupare della loro formattazione.

A livello di gestione dello spazio disco, non sono previsti sistemi raid. La configurazione minima di un sistema Exablox è una singola unità con 3 dischi. Questo perchè la ridondanza dei dati avviene replicandoli in almeno tre posizioni differenti. Se sono disponibili almeno 3 unità, la replica viene distribuita su ogni unità; se le posizioni disponibili sono inferiori,si usano i dischi interni di una stessa unità. Una replica di questo tipo ha una penalità elevata sullo spazio disco disponibile: per questo viene utilizzata una deduplica sui dati, di tipo inline e realtime, che permette quindi di recuperare spazio disco, in dipendenza ovviamente del tipo di dato salvato nel sistema.

I vari nodi (fino a un massimo di 6 attualmente) vengono interconnessi tra loro e alla rete tramite 4 connessioni ethernet 1G, sulle quali avvengono sia le repliche tra i nodi sia la loro gestione. Il sistema può essere espanso e ridotto semplicemente aggiungendo o sistituendo dischi e nodi al cluster, per una crescita lineate fino a 192 TB di spazio raw, che diventano 64 TB effettivi, sui quali però va calcolato il beneficio della deduplica.

Inoltre, un “ring” composto da un massimo di 6 nodi, può essere replicato verso un secondo ring remoto, acquistando le opportune licenze per la remote replica. Questo permette di ottenere in modo facile e veloce un disaster recovery dei dati contenuti in un ring Exablox. I dati vengono replicati in forma deduplicata, in modo che l’utilizzo di banda per la replica sia minimo.

A livello di front-end, attualmente Exablox espone il proprio storage ai client di rete unicamente tramite protocollo SMB. Una scelta iniziale sicuramente azzeccata anche se limitata (NFS o altri protocolli non sono contemplati), ma ricordiamoci sempre che parliamo di una versione 1.0 lanciata proprio oggi.

 

OneSystem

Exablox OneSystem GUI

La gestione di un cluster Exablox viene realizzata tramite l’interfaccia di gestione, chiamata OneSystem.

Questa ha una particolarità: non è un software installabile presso il cliente che utilizza il cluster, ma è un sistema web-based offerto come servizio da Exablox stessa. In sè il software è ben fatto, permette di creare condivisioni, profili di autorizzazione alle varie condivisioni, connettere un sistema ad Active Directory, e altre attività.

Uno degli obiettivi di design nella realizzazione di questa piattaforma è stata da subito la multi-tenancy: ogni parte della gestione è delegabile, assegnabile a vari utenti o gruppi, anche appartenenti a differenti società. Questo elemento è perfetto per un MSP che voglia offrire questa soluzione a vari clienti, pur potendoli gestire da un’unica console.

Il dubbio che permane, è la necessità di dover connettere un sistema a internet per la sua gestione, e il fatto che alcune attività (come il provisioning di nuove condivisioni o le modifiche alle autorizzazioni) diventino indisponibili se si perde connessione. O pensate a clienti con “dark sites” dove non è autorizzata alcuna connettività verso l’esterno. Anche in questo caso, probabilmente se ci saranno in futuro sufficienti richieste, verrà prevista questa funzione.

Casi d’uso

Sicuramente, questo prodotto è molto orientato al mercato SMB. La sua facilità d’uso, l’interfaccia semplificata, le funzioni di autoconfigurazione, l’espandibilità intrinseca, così come la possibilità di ridurre i costi usando normali dischi da negozio sono orientate ovviamente a questo mercato. Permangono i dubbi relativi alla gestione unicamente possibile attraverso un servizio Cloud, ma come già dicevo bisogna ricordarsi che è una versione 1.0 lanciata proprio durante questo evento.

Vedo alcuni casi d’uso immediati come ad esempio i sistemi di backup o di archiviazione, dove abbiamo spesso bisogno di un sistema che inizialmente abbia certe dimensioni, e al crescere dei dati debba essere espanso secondo necessità, anche in piccoli incrementi. La possibilità poi di replicare due ring distanti tra di loro permette di avere una seconda replica remota dei nostri backup in modo automatico.

Vedremo nei prossimi mesi come crescerà questa soluzione, e come sarà la risposta del mercato a questa nuova proposta.

Infine, se volete saperne di più sulla tecnologia che hanno sviluppato, Tad Hunt, CTO di Exablox, ci ha offerto durante la sua presentazione un impressionante deep dive. Potete vedere il video qui: